Quand les animaux changent de sexe ! (Mars et avril 2017)

En fait, les changements de sexe d’un individu ne sont pas rares en dehors de l’espèce humaine. De nombreux organismes subissent une ou plusieurs inversions du sexe au cours de leur vie. On parle de protandrie pour un passage du sexe mâle au sexe femelle et de protogynie pour un passage du sexe femelle au sexe mâle. La transformation est généralement déclenchée par des facteurs externes (Les interactions avec d’autres individus et les changements de structure familiale sont des facteurs décisifs dans le changement de sexe des poissons-clowns) ou morphologiques (La taille de l’individu par exemple). Ce sont des facteurs hormonaux qui bloquent le développement des organes génitaux de l’autre sexe jusqu’à une modification physiologique qui lève ce blocage et provoque la régression des organes sexuels en place.

En matière de changements de sexe, plusieurs évolutions sont possibles :

1. L’organisme est d’abord mâle à sa maturité sexuelle et il devient femelle plus tard.

Nous avions déjà rencontré cette situation dans la Page n° 5 de Faune et Flore quand nous avions évoqué la reproduction des crépidules en Zélande. Les plus gros individus, toujours en bas de l’empilement, sont des femelles et les plus petits individus, toujours en haut de la colonie, sont des mâles. Chez les crépidules, chaque individu naît mâle puis, en vieillissant, il devient femelle. Lorsqu’une nouvelle jeune crépidule vient se fixer sur le sommet d’une colonne, c’est donc toujours un mâle. Lorsque ce mâle se pose au sommet de la colonie, la crépidule en-dessous, qui était mâle jusque là, se transforme en femelle et elle restera femelle toute sa vie.

Empilement de crépidules en Zélande (Crepidula fornicata)

2. L’organisme est d’abord femelle à sa maturité sexuelle et il devient mâle plus tard.

C’est le cas de la plupart des serranidés, la famille dont les mérous, entre autres, font partie. Parmi les mérous, le mérou bossu, aussi appelé mérou de Grâce Kelly, est un joli poisson coloré pouvant atteindre 70 cm de long. Son nom scientifique est Cromileptes altivelis Il fréquente les eaux tropicales du bassin Indo-Pacifique où il apprécie particulièrement les eaux claires des lagons et des zones côtières récifales entre 2 et 40 m de profondeur. Cette espèce est hermaphrodite protogyne, c’est-à-dire que l’animal est d’abord femelle à la maturité sexuelle puis, selon son âge ou sa taille, devient mâle et le restera au cours de son existence.

Un mérou bossu (Cromileptes altivelis)

3. L’organisme alterne les sexes de façon répétée.

C’est le cas de l’huître que nous évoquions au début de cette Page et dans la Page précédente. L’huître est, tour à tour, mâle et femelle au cours de sa vie et elle change même plusieurs fois de sexe au cours d’un même été. Ainsi, à la fin de l’hiver et jusqu’en juillet, certaines huîtres adultes rejettent dans l’eau des gamètes mâles au moment où d’autres rejettent des gamètes femelles.

Un mérou bossu (Cromileptes altivelis)

4. Un même organisme présente des organes mâles et des organes femelles simultanément actifs.

La plupart des mollusques gastéropodes, terrestres et aquatiques, sont des animaux hermaphrodites simultanés : adultes, ils présentent à la fois des organes sexuels mâles actifs et des organes sexuels femelles actifs. Mais, même s’ils sont à la fois mâle et femelle au même moment, ils ne peuvent pas se féconder eux-mêmes En fait, pendant l’accouplement, chaque gastéropode agit en mâle avec son partenaire et ce n’est qu’ensuite qu’il produit les œufs qui seront fécondés par le sperme conservé du partenaire.

Un mollusque gastéropode : le Doris à bords gris
(Glossodoris hikuerensis)

Pour clôturer ce thème et à titre d’exemple choisi, dans la prochaine Page de Faune et Flore, nous détaillerons la vie sexuelle très complexe du poisson-clown du Pacifique dont les studios Pixar ont fait le héros du film d’animation « Le monde de Nemo » en 2003.

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